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Open d'Australie: Monfils poursuit sa route

Samedi 25 janvier 2020
Open d'Australie: Monfils poursuit sa route
Gaël Monfils face au Letton Ernests Gulbis au 3e tour de l'Open d'Australie, à Melbourne, le 25 janvier 2020 - Greg Wood (AFP)

Gaël Monfils, unique Français encore en lice, poursuit sa route en 8es de finale de l'Open d'Australie, alors que le tableau féminin a perdu une autre de ses têtes d'affiche avec la défaite dès le 3e tour, samedi, de la N.2 mondiale Karolina Pliskova.

Rafael Nadal a débuté son duel face à son compatriote espagnol Pablo Carreno sur le court Rod Laver après la qualification de la N.3 mondiale Simona Halep.

Monfils, dernier représentant français sur les 18 engagés (13 dans le tableau masculin et 5 dans le féminin), a écarté le Letton Ernests Gulbis (256e) 7-6 (7/2), 6-4, 6-3.

"Je suis très content de la façon dont j'ai joué", a déclaré le Parisien de 33 ans avant de quitter le court.

Il faut dire que Gulbis, s'il est aujourd'hui 256e mondial, a vécu des saisons bien plus glorieuses qui l'ont emmené jusqu'aux demi-finales à Roland-Garros et au Top 10 mondial. Mais c'était en 2014 et désormais, le 10e mondiale c'est Monfils.

Au lendemain des éliminations prématurées de la tenante du titre Naomi Osaka et de la favorite Serena Williams, qui était en quête d'un 24e titre record en Grand Chelem, c'est donc la Tchèque Pliskova qui a quitté le tournoi, éjectée par la Russe Anastasia Pavlyuchenkova.

Celle-ci, 30e mondiale, n'avait encore jamais battu son adversaire du jour. Tout au mieux lui avait-elle pris un set lors de leur 6e et dernière rencontre jusque-là, en 2018 sur le gazon d'Eastbourne.

Mais samedi, c'est elle qui a remporté les deux sets du duel, 7-6 (7/4), 7-6 (7/3) en 2h25.

- "J'adore ce jeu" -

"Je ne sais pas quoi dire... évidemment, je suis très heureuse, mais il va me falloir du temps pour réaliser", a commenté la Russe de 28 ans après avoir enfin vaincu la Tchèque d'un an sa cadette.

"Je me suis vraiment amusée. J'adore ce jeu (le tennis, ndlr) et c'est ce qui me fait avancer. J'ai très faim et je suis très motivée, alors j'espère aller plus loin", a commenté Pavlyuchenkova qui a déjà atteint les quarts à Melbourne en 2017 et l'an dernier.

Avant de rééditer cette performance, elle devra battre l'Allemande Angelique Kerber, ex-N.1 mondiale aujourd'hui 18e et lauréate de l'Open d'Australie en 2016.

Pour Pliskova, cette défaite en première semaine met un terme brutal a une jolie série à l'Open d'Australie: depuis 2013, elle avait toujours progressé ou fait au moins aussi bien d'une année sur l'autre. Eliminée au 1er tour en 2013, elle avait atteint le 2e en 2014, puis le 3e en 2015 et 2016, les quarts de finale en 2017 et 2018, et les demi-finales en 2019.

Le tableau féminin a aussi été dégagé de la présence de la Suissesse Belinda Bencic, 6e mondiale, qui a été balayée par l'Estonienne Anett Kontaveit (31) 6-0, 6-1 en 48 minutes.

"Je ne me sentais pas très bien sur le court aujourd'hui, mais elle, elle a très bien joué", a commenté Bencic en expliquant s'être sentie "submergée par les émotions" en début de match.

Halep, elle, s'est qualifiée sans problème pour les 8es aux dépens de la Kazakhe Yulia Putintseva (38e) 6-1, 6-4.

Pour une place en quarts, la Roumaine de 28 ans trouvera sur sa route la Belge Elise Mertens (17e) ou l'Américaine Catherine Bellis (600e), de retour en Grand Chelem depuis une opération au coude en 2018.

Halep avait été battue l'an dernier en 8es à Melbourne par Serena Williams, un an après avoir perdu en finale face à Caroline Wozniacki.